商业周刊:Facebook或被卷入新一轮专利大战

导语:最新一期美国《商业周刊》印刷版刊文称,虽然当前愈演愈烈的科技专利大战尚未波及Facebook和Twitter等新兴互联网企业,但这种情况可能将会发生变化。

以下为文章全文:

冲突再现

保罗·马瑞茨(Paul Maritz)见证了很多专利冲突。这位VMware CEO曾经在微软工作过14年,主要是在上世纪90年代。彼时,该公司正在快速扩张主导地位,并对老牌科技巨头构成威胁。他还记得当时曾经多次造访惠普、DEC和其他巨头,以表达尊敬,并与这些企业签订许可协议,使得微软得以使用他们的关键知识产权,避免陷入旷日持久的法律大战。“我们必须这样做,”马瑞茨说,“我们当时还是小个子。”

如今,他看到科技行业正在面临类似的情形。目前为止,Facebook、Twitter、Zynga、Linkedin和其他硅谷社交媒体新星尚未被卷入愈演愈烈的专利大战——本次专利大战的核心是移动设备。但马瑞茨说:“当格局变动并有新人进入一个领域时,就会导致不稳定的状况。”

法律专家和科技行业高管认为,今后还将涌现更多的专利冲突。甲骨文、IBM和微软等老牌科技公司拥有丰富的专利组合,涵盖众多互联网核心技术,尤其是在数据库和文件管理领域。“谷歌、Facebook和LinkedIn等新一代公司终将与老牌企业交恶。”苹果前专利律师、知识产权和商业战略顾问公司SilverSky联合创始人蒂莫西·凯西(Timothy D. Casey)说,“科技行业以前曾出现过类似的情形。”

专利组合

新一代互联网公司的部分风险在于他们薄弱的专利组合。根据美国专利和商标局的数据,Facebook目前仅有12项专利,而Twitter、Zynga、LinkedIn和Groupon的专利组合也都在0至2项之间。这就使得他们陷入与谷歌今年早些时候相同的境地,彼时的谷歌所拥有的移动专利远少于竞争对手。根据美国投资银行MDB Capital Group的研究,截至今年8月初,谷歌申请或获得的移动相关专利总数仅为307项,RIM为3134项,诺基亚为2655项,微软为2594项。

这种相对弱势的地位也促使谷歌于8月15日斥资125亿美元收购了摩托罗拉移动,这也是谷歌有史以来规模最大的一起并购。新兴网络企业最终也有可能通过类似的措施来巩固自己的地位。“如果你想要在业内站稳脚跟,最好有一些防御措施。”马瑞茨说。

数据中心就是一个可能发生冲突的领域。甲骨文、IBM和微软已经花费数十年的时间申请了大量与文件管理和信息存储相关的技术专利。然而Facebook和Twitter等企业并没有花钱购买这些巨头的产品,而是使用了免费的开源软件。例如,这些企业大量使用MySQL和Cassandra等数据库程序以及Hadoop文件管理系统。这些网络公司甚至经常会开发开源应用,并向公众开放,从而对老牌企业最赚钱的业务造成了冲击。但这些软件却借鉴了以往产品的经验,至少从概念上讲的确如此。

创新焦点

目前为止,甲骨文和IBM等数据库专利持有者并没有太大的动力来起诉开源产品。这些企业的最大客户包括了华尔街投行和一些零售商,但这些客户也都使用开源软件,因此专利大战会产生不安情绪。

但这却并不适用于他们与互联网巨头之间的关系。Sun前CEO乔纳森·施瓦茨(Jonathan Schwartz)表示,新一代互联网公司以不购买老牌硅谷企业的技术为荣。“从一定程度上讲,他们的确很有可能成为诉讼目标。”他说。IBM、甲骨文和微软均拒绝发表评论。而开源的旗号也并没有令谷歌摆脱多少困境。这款移动操作系统成为了近期科技专利诉讼的核心,苹果、微软和甲骨文纷纷对其发起诉讼。

云计算的兴起令问题更为复杂。亚马逊和谷歌等消费企业如今也开始面向企业用户提供网络服务,入侵了微软、IBM和甲骨文等企业的领地。随着数据中心逐渐成为创新的焦点,或许也将引发很多新冲突。例如,谷歌有很多专利涉及如何存储和分析数十万台服务器的数据。今年7月,谷歌以数额未明的资金收购了IBM的1000多项专利——其中很多都与关键的数据中心创新有关。谷歌已经公布了数据库领域的部分成果,而Facebook和其他企业也基于这些信息开发了自己的关键数据中心技术。“谷歌现在是否会对Facebook下手?”马瑞茨问道。谷歌和Facebook均拒绝对此置评。

争议犹存

美国律师事务所DLA Piper知识产权律师马克·拉德克里夫(Mark F.Radcliffe)则对新兴企业将被卷入新的数据中心专利大战的说法表示怀疑。他认为,专利大战目前之所以限于移动领域是有充分理由的。“你可以把手机拆开,然后说有人侵权了。”他说,“但对于数据中心而言,你无了解详情,也就很难根据过多的猜测来判断索赔额。”

除此之外,新兴互联网公司使用的很多开源产品——包括OepnStack和Hadoop等软件,它们分别是云计算和数据分析领域的重要技术——从不同的发明者那里借鉴了很多创意,而每家公司都会对其进行定制,并在核心技术的基础上增加更多内容。“开发这些产品需要很强的协作环境。”拉德克里夫说。但他也补充道:“在大家纷纷为产品‘添砖加瓦’时,并没有签订责任书。”

凯西则指出,当他上世纪80年代末期任职于苹果时,该公司仅有一项专利。但时过境迁,苹果如今已经开发了更多的专利,并且签订了大量交叉许可协议。他认为,互联网领域也有可能遵循同样的发展路径,因为他们都将专利视为“保单”——或者是老牌企业所说的“收入流”。(鼎宏)

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